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    La version ultime de l’attaquant ultime du football

    C’était en 1997. Le “meilleur joueur du monde”, largement considéré, illuminait le football européen à Barcelone, jusqu’à ce qu’un conflit de contrat choc le fasse basculer pour une scission impensable des géants catalans. Semble familier?

    On dit que 24 heures, c’est toute une vie dans le football, mais certaines choses ne changent jamais.

    Ronaldo lors de sa seule et unique saison à Barcelone
    Ronaldo lors de sa seule et unique saison à Barcelone | Alessandro Sabattini / Getty Images

    La seule différence étant que La Blaugrana a appris de ses erreurs flagrantes de fixation de clauses de libération lourdes mais abordables, et a par la suite empêché un certain Lionel Messi de faire la plus dramatique des sorties du Camp Nou à l’été 2020.

    Ils n’ont pas eu une telle chance il y a 23 ans. Ronaldo Luís Nazário de Lima était une superstar en devenir. Brut, précoce et infiniment talentueux, le jeune Brésilien avait fait le pas de géant du PSV Eindhoven à Barcelone, et en l’espace de 12 mois il était devenu le footballeur le plus parlé de la planète.

    47 buts en 49 apparitions signifiaient que, statistiquement, il était l’attaquant le plus chaud de l’entreprise. Mais plus que les chiffres, c’est la manière et la facilité avec lesquelles il s’est adapté au plus haut niveau du football européen qui nous a tous choqués, démantelant confortablement toutes les défenses en Espagne et sur le continent.

    Il y avait une mystique jamais vue auparavant dans son jeu, quelqu’un de si bon qu’ils pouvaient gagner un match à eux seuls. Il est devenu le plus jeune joueur à remporter le prix du joueur mondial de l’année de la FIFA à l’âge de 20 ans, et il travaillait efficacement pour devenir le lauréat du Ballon d’Or 1997. Et malgré tout cela, le Barça l’a regardé sortir de chez lui.

    Un échec dans les négociations sur un nouveau contrat a vu son séjour en Espagne prendre fin après une seule saison, et avec une clause de rachat savoureuse de 27 millions d’euros, la ligne des prétendants était infinie. Heureusement pour le football italien, c’est l’Inter qui a obtenu l’accord sur toute la ligne, en payant les frais de record du monde pour décrocher le prodige du football.

    Dans la sphère du football, celui-ci est connu comme une «évidence». Même si vous récupérez les plus grands atouts individuels des attaquants les plus meurtriers de l’histoire et les écrasez tous ensemble dans un robot de buteur de sang-froid, vous ne pouvez toujours pas construire un meilleur attaquant que Ronaldo.

    L'attaquant brésilien de l'Inter Milan Ronaldo
    Rendre Umbro cool | GERARD JULIEN / Getty Images

    Le Brésilien était vraiment inarrêtable. De nos jours, ce mot est beaucoup regroupé et sa signification est devenue plutôt diluée. Il n’a jamais été aussi concentré que lors de la description de l’homme de l’Inter. C’est purement cordial. Il ne pouvait pas être arrêté.

    Encore un enfant mince et maigre à l’époque, Ronaldo a été conçu pour courir – et courir vite. Il était extraordinairement rapide sur le terrain, ce que les téléspectateurs de sa carrière ultérieure auraient du mal à croire, étant donné le changement de forme du corps qu’il a subi à la suite de ses blessures et de l’inévitable passage du temps.

    Être léger ne le rendait cependant pas léger. La starlette possédait tellement de force que même lorsque les défenseurs l’ont finalement rattrapé, ils ne pouvaient pas prendre le ballon entre ses pieds. Il se vantait d’une force de base incroyable, lui permettant de s’éloigner d’une série de défis (généralement vicieux), tandis que le jeu de jambes fulgurant et la vitesse mentale ne faisaient qu’ajouter à ses compétences.

    Nous regardions le meilleur attaquant au monde, jouant le meilleur football de sa carrière. Le niveau de qualité était sans égal. Le monde était curieux de voir comment ce spécimen construit en laboratoire se comporterait dans la division la plus difficile contre les plus viles défenses de son époque.

    Phénoménalement bien, il faut le dire. Ronaldo a marqué 25 buts en 34 matches de championnat lors de sa première campagne de Serie A, alors qu’il en a marqué six en compétition européenne. L’un de ces six est venu en finale de la Coupe UEFA, alors qu’il terminait une superbe première saison de manière typiquement clinique contre son compatriote italien la Lazio.

    Après avoir torturé la défense des Eagles tout le match, il a signé avec un but de marque dans une victoire 3-0. Brisant le piège du hors-jeu avec une précision experte, l’attaquant a regardé le gardien dans les yeux avec l’acier glacial d’un cow-boy western spaghetti, avant de placer son adversaire sur son dos et de faire rouler le ballon à l’arrière du filet non gardé.

    C’était un mouvement que nous avions vu – et que nous verrions – à maintes reprises de la part de Ronaldo, qui avait eu la chance d’avoir une main infailliblement ferme pour appuyer sur la gâchette cette fraction plus tard, et humilier le buteur avec un jeu et une facilité enfantins. Calme multiplié par 1000.

    Ce n’était pas la seule corde à son arc, cependant – simplement la plume dans sa casquette. Ronaldo pouvait marquer tous les types de buts à partir de différentes positions sur le terrain, démontrant ses dribbles irrépressibles, ses tirs à longue portée et ses coups francs, ses en-têtes bondissants ou une bonne finition à fente en tête-à-tête à l’ancienne.

    Il était impitoyable dans tous les départements. Il se vantait du mélange parfait de showman, d’artiste et de tueur impitoyable. Il pouvait éblouir et soulever les fesses des sièges, mais une fois arrivé au champ de tir, l’anticipation a été remplacée par l’attente.

    La deuxième saison de Ronaldo a été tout aussi impressionnante, et sa capacité à montrer l’exemple lui a valu le brassard Inter en signe de respect pour son influence croissante de ce côté. Ensemble, I Nerazzurri et leur talisman sont apparus dans un voyage à sens unique au sommet du football européen et de la domination de la Serie A.

    Nous savons tous comment ce conte de fées se termine, malheureusement. Des tendons déchirés, des genouillères explosives et des larmes sur le gazon Olimpico ont fait tomber le rideau sur cette époque particulière de la carrière de Ronaldo. Bien que l’homme bionique ait été reconstruit pour jouer au Santiago Bernabeu, le Real Madrid a eu droit à un footballeur très différent de celui qui a capturé le cœur de chaque spectateur de Serie A.

    Le meilleur
    Le plus grand | Claudio Villa / Getty Images

    Ronaldo est peut-être plus mondialement acclamé pour ses sorts avec les poids lourds de l’Espagne, et ses exploits internationaux lors de la Coupe du monde 2002 lui permettront de sa place méritée dans les livres d’histoire brésiliens.

    Mais l’Italie peut dormir profondément la nuit, en sachant qu’elle a été témoin – même si c’est trop brièvement – du plus grand attaquant de l’histoire du football à son meilleur.

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