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    L’homme chic d’un club au cœur des Glory Days de Milan

    Maldini est l’un des défenseurs les plus réputés du jeu

    Cinq Coupes d’Europe, sept Scudetti, une Coppa Italia, deux magnifiques yeux verts – Paolo Maldini a tout pour plaire.

    Réputé pour son sang-froid, sa classe, ses capacités au ballon, son leadership et son incroyable cerveau de footballeur, Maldini est largement considéré comme l’un des meilleurs défenseurs à avoir jamais joué le jeu, à la fois en tant qu’arrière central et à gauche.

    «Quand je pense à la génération actuelle, Lionel Messi est au top. Kaka a impressionné, Zinedine Zidane a été brillant mais sans aucun doute, Paolo Maldini a été mon préféré.

    Sir Alex Ferguson

    Ayant gravi les échelons de l’AC Milan, Maldini a fait ses débuts en janvier 1985, à seulement 16 ans. Dans la campagne suivante, il s’est imposé dans l’équipe première, faisant 40 apparitions dans toutes les compétitions en tant qu’arrière droit.

    Il ne fallut pas longtemps avant que l’Italien ne mette la main sur sa première pièce d’argenterie. Lors de la saison 1987/88, Milan a terminé trois points d’avance sur Naples en tête du classement. Aux côtés de Franco Baresi, Filippo Galli et Mauro Tassotti en défense, Maldini n’a concédé que 14 buts toute la saison en 30 matchs.

    La saison suivante, Milan est allé encore plus loin en remportant la Coupe d’Europe après avoir démoli le Steau Bucarest en finale, avec le duo néerlandais Marco van Basten et Ruud Gullit en filet. C’était le premier des cinq titres européens pour Maldini – seul Paco Gento du Real Madrid en a plus. Les Rossoneri ont scellé des triomphes consécutifs en Europe en 1990, ne concédant que trois buts tout au long du tournoi.

    Cependant, le meilleur était encore à venir du côté italien, et il est finalement arrivé avec la nomination de Fabio Capello avant la saison 1991/92. Lors de son premier mandat, Milan a remporté la ligue de manière globale sans perdre un seul match de championnat toute la saison. Cela a lancé une période de domination pour l’Il Diavolo, remportant trois titres consécutifs de Serie A. En plus de cela, leur séquence sans défaite s’est étendue à 58 matchs – la plus longue de l’histoire des cinq meilleures ligues européennes.

    La saison 1993/94 était sans doute le sommet de la carrière de Maldini. En dépit d’être les huit meilleurs buteurs de la division avec 36, Milan a terminé en tête de la Serie A – trois points d’avance sur la Juventus. Cela a été égalé par une performance exceptionnelle en Ligue des champions. Un an après sa défaite en finale contre Marseille, Maldini a remporté son troisième titre européen et son premier à l’époque de la Ligue des champions, gardant une feuille blanche alors que Milan détruisait Barcelone 4-0 de Johan Cruyff.

    Paolo Maldini
    Maldini avec le trophée de la Ligue des champions | Alessandro Sabattini / Getty Images

    Maldini a pris cette forme sur la scène internationale. Ayant aidé les Azzurri à se qualifier pour la finale, le joueur de 26 ans a été nommé dans la XIe étoile de la Coupe du monde 1994 pour la deuxième fois consécutive, après avoir reçu le même honneur quatre ans plus tôt. Après le tournoi et la retraite ultérieure de Franco Baresi du service international, Maldini a reçu le brassard pour l’équipe nationale italienne. Il a ensuite terminé troisième du Ballon d’Or, derrière Hristo Stoichkov et Roberto Baggio.

    Le vieillissement et le départ à la retraite de plusieurs joueurs clés de Milan les ont amenés à baisser légèrement pendant quelques saisons, terminant respectivement 11e et 10e lors des saisons 1996/97 et 1997/98. Cependant, Maldini était toujours au sommet de sa forme, terminant deuxième du prix du joueur mondial de l’année de la FIFA en 1995 derrière son coéquipier George Weah. C’est également pendant cette période que l’Italien a été nommé capitaine au San Siro, après la retraite de Baresi du football en 1997.

    Du début de la saison 1994/95 jusqu’en 2002, les Rossoneri ont connu très peu de joie sur la scène européenne, tout en remportant seulement deux trophées au niveau national. Cependant, l’arrivée de Carlo Ancelotti de la Juventus a ravivé le côté italien, et ils étaient bientôt de retour au sommet.

    Lors de sa première saison complète en tant que patron, Ancelotti a conduit Milan à un autre titre en Ligue des champions. Et, sans surprise, Maldini a joué un rôle déterminant dans le triomphe. Après avoir battu sa compatriote Juventus 3-2 aux tirs au but à Old Trafford, le capitaine a été nommé Homme du match, âgé de 34 ans.

    Paolo Maldini
    La quatrième Coupe d’Europe de Maldini et sa première en tant que capitaine | Alessandro Sabattini / Getty Images

    La même année, Maldini a également remporté son premier et unique trophée de la Coppa Italia, battant la Roma dans la finale 4-1. Il a ensuite terminé troisième du Ballon d’Or 2003 derrière Pavel Nedved et Thierry Henry.

    Alors qu’il avait tout gagné pour gagner au niveau du club, Maldini n’a jamais mis la main sur un trophée international. Cependant, ce n’était pas de sa faute. L’Italien a été nommé dans l’équipe du tournoi à cinq reprises et détient également le record du plus grand nombre de minutes disputées en Coupe du monde avec 2216.

    Arrivant vers la fin de sa carrière, Maldini a remporté son dernier Scudetto en 2004 avec un record alors de 82 points. Milan n’a concédé que 24 buts en 34 matchs, gardant 15 draps propres.

    Le 25 septembre 2005, l’Italien est devenu le détenteur du record de tous les temps en Serie A, dépassant Dino Zoff avec sa 571e sortie. Ce record est resté jusqu’en 2020, lorsqu’il a été dépassé par Gianluigi Buffon.

    La dernière pièce d’argenterie de l’illustre carrière de Maldini remonte à 2007. Deux ans après le chagrin d’Istanbul, Milan a pris sa revanche sur Liverpool, s’imposant 2-1 grâce à un doublé de Filippo Inzaghi à Athènes. Dans le processus, Maldini est devenu le capitaine le plus âgé à remporter la Ligue des champions, à 38 ans.

    Le défenseur de l'AC Milan Paolo Maldini célèbre ...
    Maldini avec le vainqueur | MUSTAFA OZER / Getty Images

    Le 31 mai 2009, Il Capitano a fait sa dernière apparition professionnelle lors d’une victoire 2-0 contre la Fiorentina, avant de se retirer à la fin de la saison. Cela a mis un terme à une étonnante carrière de 25 ans, entièrement passée à Milan. Le maillot emblématique numéro trois de Maldini a ensuite été retiré en son honneur.

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