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    Bienvenue à World Class: Virgil van Dijk

    En juin 2020, Liverpool attend un titre de Premier League enfin s’est terminé. Après des années de sous-performance, ils avaient finalement tout fait – la couronne anglaise pour accompagner les championnats d’Europe et du monde remportés l’année précédente.

    Rien de tout cela n’aurait été possible sans Virgil van Dijk.

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    Van Dijk a été crucial pour Liverpool pour mettre fin à une sécheresse de titre de champion de 30 ans PHIL NOBLE / Getty Images

    Les sourcils ont été soulevés lorsque les Reds ont brisé le transfert du record du monde pour un défenseur en janvier 2018, payant à Southampton 75 millions de livres sterling pour garantir les services du Néerlandais. Pourtant, il a remboursé ces frais avec son impact au club, non seulement en termes de ses propres performances, mais grâce à son leadership et à l’énorme soutien qu’il a donné aux autres autour de lui.

    Les joueurs de classe mondiale n’atteignent pas seulement des hauteurs incroyables, ils améliorent leurs coéquipiers.

    Pour comprendre l’ampleur de ce que Van Dijk a fait pour Liverpool, il est important de revenir d’abord sur la saison 2013/14 de quelques années, alors que le club était auparavant sur le point de devenir grand pour échouer au moment où cela importait le plus.

    Avec le talisman Luis Suarez en tête avec 31 buts en Premier League, traînant Daniel Sturridge avec lui à 21 et d’autres buts venant de partout sur le terrain de Steven Gerrard (13), Raheem Sterling (9) et même Martin Skrtel (7), Liverpool a rejoint Manchester City comme les deux premiers clubs de l’ère post-1992 à marquer un siècle en une seule saison de championnat.

    Ce qui les a horriblement déçus, c’est leur défense qui fuit. Céder 50 buts en 38 matchs n’était que légèrement mieux que la 16e place de Hull. Souffler le titre peut être précisément attribué à une défaite 2-0 contre Chelsea et à un match nul 3-3 contre Crystal Palace lors des trois derniers matchs. Mais si l’effondrement de «Crystanbul» n’avait pas eu lieu, une différence de buts supérieure aurait quand même fait des champions de Manchester City.

    En 2017/18, le nouveau Liverpool de Jurgen Klopp avait réuni la plupart de l’équipe qui allait remporter la Ligue des champions et la Premier League. Mohamed Salah, Sadio Mane et Roberto Firmino étaient là, aidant les Reds à battre tout le monde sauf un record de Manchester City, mais l’équipe n’a toujours pas été à la hauteur parce qu’elle n’était pas à la hauteur de la défensive.

    En janvier 2018, le service de recrutement de Liverpool, n’ayant pas réussi à décrocher Van Dijk l’été précédent et contraint de présenter des excuses à Southampton, a payé le prix demandé et a obtenu son homme.

    Son impact dépassait même les attentes les plus optimistes et marquer le vainqueur dans un match serré du derby de la FA Cup dans le Merseyside était le moyen idéal de se faire aimer de ses nouveaux fans.

    Virgil van Dijk
    Van Dijk a fait ses débuts à Liverpool contre Everton | James Williamson – AMA / Getty Images

    En 23 matchs avant les débuts de Van Dijk en championnat, Liverpool concédait en moyenne 1,2 but par match. Dans le 17 qui a suivi, c’était près de la moitié des buts contre – 0,67.

    Bien que la moyenne des points par match ait légèrement chuté alors que l’attention se tournait vers la Ligue des champions en avril, Liverpool a remporté quatre matchs européens consécutifs auxquels Van Dijk a joué – y compris à domicile et à l’extérieur contre le champion national en fuite City.

    Un but spectaculaire de Gareth Bale et deux erreurs coûteuses du gardien Loris Karius ont été les différences dans une finale par ailleurs serrée contre le détenteur consécutif du Real Madrid.

    Mais la signature du gardien Alisson Becker à l’été 2018 a bouché la dernière fuite à l’arrière que Van Dijk seul ne pouvait pas – prouvant pour une deuxième fois en l’espace de six mois que le bon joueur vaut la peine de payer un montant colossal.

    UEFA Ligue des Champions"Tottenham Hotspur FC v Liverpool FC"
    Van Dijk et Alisson ont été les différences cruciales pour Liverpool | VI-Images / Getty Images

    Van Dijk était toujours présent lors de 37 matchs de Premier League en 2018/19, ne manquant que 35 minutes d’action, et Liverpool a réduit de 16 buts sa colonne de buts contre. C’était le meilleur bilan défensif de la ligue, moins de la moitié des buts concédés par les Reds de Brendan Rodgers en 2013/14, et le club aurait été champion d’Angleterre si la forme de Manchester City n’avait pas été encore plus étonnante. Le décompte de 97 points de Liverpool a établi un nouveau record énorme pour un finaliste.

    En Europe, c’était une autre histoire. Lors de la première saison complète de Van Dijk avec le club en Ligue des champions, il était immense et Liverpool est allé jusqu’au bout, voyant le Paris Saint-Germain, Naples, Porto, le Bayern Munich, Barcelone et Tottenham en route pour soulever le trophée.

    Van Dijk a eu beaucoup de mal à ne pas remporter le Ballon d’Or 2019, perdant face à Lionel Messi.

    Tout au long de la campagne 2018/19 et au début de 2019/20, une statistique particulière faisait le tour des médias sociaux chaque semaine. Aucun adversaire n’avait réussi à dribbler Van Dijk lors d’un match de Premier League depuis la campagne 2017/18 au tout début de sa carrière à Liverpool.

    Virgil van Dijk
    Van Dijk s’est établi une réputation imbattable | Stu Forster / Getty Images

    Cette séquence est finalement passée à 50 au moment où elle s’est terminée de manière insignifiante dans une victoire confortable contre Arsenal en août 2019. Alors que la course se poursuivait, la réputation de Van Dijk avait atteint des niveaux incroyables. Il était de plus en plus perçu comme complètement infranchissable et gagnait souvent la bataille psychologique avec ses adversaires avant même de monter sur le terrain.

    Quand il est arrivé sur le terrain, il y avait le défenseur central parfait, quelqu’un qui combinait une excellente conscience et une intelligence du football avec des attributs physiques d’élite et des pouvoirs de récupération. Les attaquants ne pouvaient tout simplement pas le battre dans les airs, au sol ou ailleurs.

    Liverpool a remporté le titre de Premier League en 2019/20. Les chiffres vraiment phénoménaux ont chuté vers la fin, mais la course au titre était depuis longtemps terminée en février, sauf en mathématiques. En enlevant naturellement le pied de la pédale métaphorique, les Reds ont concédé pratiquement la moitié de leur total de buts au cours des 11 derniers matchs, contre seulement 17 lors des 27 premiers matchs.

    Jordan Henderson
    L’offensive gagne des matchs, la défense remporte des championnats | Laurence Griffiths / Getty Images

    Ils ont été incroyables en haut du terrain, capables de battre victoire après victoire, mais une série de sept feuilles blanches consécutives en Premier League au cours d’une période chargée en décembre et janvier a vraiment tourné la vis dans la course au titre et a pris le contrôle de manière irréversible à Liverpool favoriser.

    Un dicton intemporel du monde du sport américain est que «l’attaque gagne les matchs mais la défense gagne les championnats» et est particulièrement approprié pour Liverpool. La principale raison en est Virgil van Dijk; incontestablement de classe mondiale.

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